時代的劃分:我們正活在末世嗎?(新譯本研讀版聖經)

時代的劃分:我們正活在末世嗎?

摘錄自《新譯本研讀版聖經》p. 1950,環球聖經公會(2013)

每一個時代的基督徒都會問:「我們正活在末世嗎?」這種渴慕基督再來的心是值得讚賞的。仰望主再來的信徒與約翰使徒一起高呼:「阿們!主耶穌啊,請你來吧!」(啟22:20)他們與忠心的童女一起,整理好油燈,期待著新郎出現(太25:1-13)。然而,基督徒卻往往過於自信,深信自己對聖經預言的理解以及對現今局勢的分析都是正確的,過度渲染了末世這個課題,以致破壞了基督教信仰的名聲。

這個問題的根源主要是在於,傳統神學中有關末後事件的教義,或末世論(源自希臘文eschatos,意指「末後」或「結束」),幾乎把一切焦點都集中於基督在榮耀中再來一事上。除了「個人末世論」(個人在死後會發生什麽事)的討論之外,大部分人都一直認為,「末世」或「末後的日子」這個詞語總是指基督第二次再來的前夕所發生的事情。結果,關於末世的教理一直集中於建構詳盡的圖景,解釋聖經所談及的事件和角色,例如大災難、被提、敵基督、獸,以及千禧年。

基督再來是基督教的基本教義,但末世的教義若單單只聚焦於這件事上,就太過狹窄了。在過去的一個世紀裏,許多改革宗神學家都開始清楚知道,末世是從基督第一次來臨開始,一直延展至衪再來的時候。根據這種看法,新約時代中的一切都是屬於末世的,都與末世有關。

「末世」這個詞語的這種神學用法,是源自早期經文對以色列的未來的描繪。五經把以色列的未來分為兩個階段(利26:14-45;申4:25-31,30:1-10)。首先,聖經預言神的子民會經歷一段充滿罪惡和紛亂的時期,這段時期最終會以嚴酷的審判結束,即全國性的被擄。這次被擄又分為兩個階段;亞述人在主前722年擊敗北國以色列(王下17章),以及巴比倫人後來在主前586年摧毀南國猶大和耶路撒冷(王下25章)。這些早期的舊約經卷又提及,以色列第二階段的歷史將於被擄之後出現。神應許會因著他們的悔改而使衪的子民歸回故土,並加倍的賜福給他們(申30:5)。申命記第四章30節申明,這段被擄後復興的時期,將會在「日後」(或作「末後的日子」)出現;「末世論」這個神學名詞就是源自於這段經文。

舊約先知在展望神的子民的前景時,亦依循了這兩個時代的劃分法。許多先知都宣告,被擄的審判將因著以色列犯罪而臨到國民身上,但他們也持守一個盼望,就是隨著這被擄的審判而來的,是一個深蒙神賜福的美好時期;他們也稱這個時期為「末後的日子」(例:賽2:2-5;何3:5)。此外,他們又為這個未來的時期冠以許多不同的名稱:神作王(賽52:7)、新天新地(賽65:17)、新的約(耶31:31)以及平安的約(結34:25)的時期等。

在舊約和新約之間的時期,猶太人繼續以這種兩個時代的劃分法來談及歷史。一方面,「現世」一詞常被用來形容罪惡和死亡的時代,這個時代是以被擄告終。另一方面,「來世」一詞則常被用來標明末後的日子,即彌賽亞來結束被擄的時代,並在地上建立神國的時候(見太4章〈神的國〉一文)。

耶穌和新約作者也採納了這種基本的雙重歷史架構,但卻作出顯著的修改。耶穌和門徒所服事的猶太人相信,在彌賽亞踏足歷史舞台的那一個重要時刻,末後的日子就會突然而徹底地來到。然而,耶穌和祂的跟隨者卻宣告,末後的日子會以另一種方式來到。新約教導,歷史並非簡單直接地由現世進入來世,而是藉著耶穌的第一次來臨就展開了來世;在基督第一和第二次來臨之間的時期,現世和來世是互相重疊的;當基督再來、一切都得以實現時,末後的日子或來世才會完全來到。耶穌就是基於這個原因而教導,天國像一粒芥菜種,它的種子雖小,長大後卻成為園中最大的一棵樹(太13:31)。基於這個原因,雖然新創造在耶穌裏和在我們心裏已經開始了(林後5:17),但我們仍需要等候它在基督再來時才得以完全(啟21:1-3)。換言之,基督的第一次來臨使末後的日子在許多方面都得以實現了,但要直到基督再來時,我們才能全然經歷到。

按照這觀點,說新約以「末世」一詞來涵括基督再來以外的課題,也不令人感到意外。它涵蓋了基督第一次來臨時發生的事件(徒2:17;來1:2;彼前1:20)、整個教會時代(提後3:1),以及基督再來之後的時代(彼前1:5)。整個新約時代都屬於「末世」,因為耶穌第一次降臨地上之後,就升到天上衪的寶座那裏,並將大審判和福分傾注下來。整個教會的歷史都是屬於末世的,因為我們所處的時代裏,神在基督裏的國度一直在擴展到地極。

新約提及的末世是指由基督第一次降臨到祂再來的整段時期,明白這一點能幫助我們矯正我們的優先次序。我們讀新舊約關於末世的記載,目的不是要建構詳盡的方案,預測基督再來的種種跡象;相反,我們需要學習如何把整個新約時期視為末世的實現。這種進路會幫助我們更清楚看到,基督在第一次降臨時所成就的事是何等奇妙。它又叫我們明白,我們有責任為基督而活,縱使我們正為基督的緣故而受苦,也能夠嘗到神豐富的恩福。再者,它會幫助我們避免過分沈迷於基督何時再來的猜測之中。

所以,當我們想知道自己是否已經活在末世的時候,聖經給我們的答案是毫不含糊的:是的!我們與各個世代的基督徒一樣,都是活在歷史的最後一個階段裏。屬於末世的神國已經降臨了,並且已經超過2000年了。我們應該因這真理而歡喜快樂,因為我們知道終有一天,基督會再來,為一切事情帶來榮耀的結局。

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傳統猶太觀點:彌賽亞來臨時,今世將會完結,來世就會開始。

新約觀點:在彌賽亞第一次降臨時,來世已經開始了,但今世還未完結。在彌賽亞再來時,今世就會終結,來世則會繼續下去。

另參:聖經詞條:末日;末後的日子

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